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Les symboles des atomes

    

Portrait de Berzelius parue dans le Svenska Familj-Journalen en 1873Historique

C'est grâce à un chimiste suédois, Jöns Jacob Berzelius (1779-1848) que les symboles chimiques se sont universalisés. En effet, avant lui, plusieurs systèmes existaient afin de représenter les différents éléments. Ainsi, à l'époque des alchimistes, il existait des symboles qui évoquent aujourd'hui plus la sorcellerie que la chimie pour désigner ce que l'on pensait alors être des éléments chimiques.

C'est Dalton (Physicien et chimiste anglais, John Dalton (1766-1844), le même que celui du modèle de l'atome), qui fût l'un des premiers à tenter d'introduire une façon de symboliser les atomes de façon systématique :


John Dalton's "A New System of Chemical Philosophy", published in 1808

De nos jours les règles qu'il a définies pour attribuer les symboles aux éléments sont toujours suivies.

Règles de Berzelius (1813)

Il a tout d'abord symbolisé les atomes par la première lettre en majuscule du nom donné à ceux-ci : C pour carbone, O pour oxygène ...  Ces règles ont été définies il y a bien longtemps avec les noms donnés aux éléments à l'époque, ainsi K pour le potassium nommé à l'époque kalium ou encore N pour l'azote (nitrogenum), ...

Pour les atomes commençant par la même lettre, il a dû trouver d'autres systèmes, l'un est de faire suivre la première lettre du nom de l'élément en majuscule par la deuxième lettre de celui-ci en minuscule comme pour les éléments suivants :  He pour l'hélium, Cu pour le cuivre ou encore Au pour l'or (vient de Aurum), ...

l'autre est de faire suivre la première lettre du mot en majuscule par une autre lettre du nom de l'atome en minuscule. C'est le cas pour le plomb : Pb, le chlore : Cl, le mercure : Hg (vient de hydrargyrum), ...

 

Voici les symboles des éléments qui sont le plus souvent rencontrés dans les pages et exercices en première année de chimie :


H hydrogène O oxygène C carbone potassium Al  aluminium
Ag argent Ar argon As arsenic N   Azote Ba Baryum
Be  béryllium bore  Br  brome Ca  Calcium Cl  chlore
Cr   chrome Co   cobalt Cu  Cuivre Sn   étain Fe  fer
F fluor He hélium I    iode Li   lithium Mg  magnésium
Mn  manganèse Hg  mercure Ne néon Ni   nickel Au  or
Pt   platine P   phosphore Pb  plomb Ra   Radium Si    silicium
Na  sodium S soufre uranium Zn  Zinc tungstène
Bi Bismuth

 


 

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